De 'Show Trials' van Azerbeidzjan zijn opnieuw gericht op mensenrechtenactivisten

Foto via Dinara Yunus

Het is een jaar geleden dat een gastheer van spraakmakende mensenrechtenactivisten werden vastgehouden in Azerbeidzjan. Critici geloven dat de arrestaties werden uitgevoerd in een poging om elke meningsverschil de kop in te drukken vóór de allereerste Europese Spelen, die in juni in Bakoe werden gehouden en door de regering werden gezien als een uitstekende kans om het land te promoten als een ' economisch , politiek , en cultureel centrum.'

Nu de stadions leeg zijn en de medailles zijn gewonnen, beginnen de rechtszaken.

Het proces tegen onderzoeksjournalist Khadija Ismayilova begon op vrijdag, terwijl die van een van de meest gepubliceerde gevangenen - Leyla Yunus - vandaag begonnen . De 59-jarige directeur van het Instituut voor Vrede en Democratie wordt samen met haar man Arif berecht op beschuldiging van onder meer grootschalige fraude en belastingontduiking, die waarnemers hebben bestempeld als 'verzonnen'.



Op de eerste dag van de procedure verwierp een rechter een verzoek om Arif vrij te laten uit de gevangenis en om gezondheidsredenen onder huisarrest te plaatsen. Leyla ook beschuldigd de aanklager en getuigen van het vertellen van leugens, en zei dat ze nog nooit een aantal van de mensen had gezien die als getuigen tegen haar en haar man werden gepresenteerd. Volgens de rechter beschouwde de rechter haar verklaringen als gedrag dat in strijd was met de rechtbank lokale rapporten.

De Yunus, die schuld ontkennen, zeggen dat de aanklachten tegen hen politiek gemotiveerd zijn. De twee mensenrechtenwerkers werden gearresteerd in hechtenis binnen... een week van elkaar vorig jaar, en werden pas herenigd tijdens hun hoorzitting op 15 juli.

De weinige mensen die het paar persoonlijk hebben kunnen zien, waren geschokt door hun uiterlijk. Beiden waren afgevallen, terwijl Arif een tumor op zijn achterhoofd bleek te hebben. In een brief uit de gevangenis vorige week vermaande Leyla de staat voor zijn 'tirannie' en voor het weigeren om haar te laten spreken tijdens de hoorzitting, terwijl ze verklaarde dat ze niet langer dacht dat ze herenigd zou worden met haar man en dochter ' als een hele familie ' in dit leven.

De enige dochter van het echtpaar, Dinara Yunus, woont momenteel in Nederland, waar ze asiel heeft, wat betekent dat ze niet terug kan reizen voor het proces. Ze vertelde AORT News dat ze maandag aan het internet gekluisterd zal zijn, wanhopig op zoek naar informatie over haar ouders.

'Het enige waar ik me momenteel zorgen over maak, is hun gezondheid', vertelde Dinara aan AORT News. 'Voor mij is het zo moeilijk en ik weet niet wat er aan de hand is en ik was doodsbang door de foto's en mijn vader in handboeien en mijn moeder omringd door zoveel politie.

'Ze hebben haar niet eens geholpen om de trap af te gaan. Ze kon nauwelijks bewegen. Ik heb het gevoel dat ze daar erg onbeschermd zijn en hun gezondheid verslechtert en er wordt niets gedaan.'

Effect van gevangenisstraf: mensenrechtenactivist — Vrijheidshuis (@FreedomHouseDC) 15 juli 2015

Leyla, een diabeet, is naar verluidt aangevallen door haar celgenoot – meest recentelijk op 20 juni, volgens Dinara, die zei dat er niets aan was gedaan door gevangenisfunctionarissen. Arif lijdt aan hoge bloeddruk en hartproblemen, maar Dinara gelooft dat hem medische zorg wordt ontzegd. Beiden zijn in eenzame opsluiting gehouden.

'Ik verwacht niet dat het een eerlijk proces zal zijn, anders zouden mijn ouders er al uit zijn geweest,' zei Dinara, eraan toevoegend dat het enige sprankje geluk was dat haar ouders - 37 jaar getrouwd en onafscheidelijk toen ze opgroeide - eindelijk herenigd waren.

'Ik heb ook gehoord dat mijn ouders elkaar een uur lang bij de hand hielden toen ze elkaar in de rechtszaal ontmoetten', zei ze. 'Het maakt me op de een of andere manier blij dat ze elkaar hebben gezien, maar het maakt me tegelijkertijd verdrietig.'

Verwant: Azerbeidzjan organiseert extravagante Europese Spelen-ceremonie te midden van beschuldigingen van censuur en despotisme

Dinara riep op tot meer internationale druk rond de zaken. 'Het mag niet stil worden, want op het moment dat het stil wordt, zullen ze ze gewoon ter dood veroordelen in een gevangenis. Dus ik verwacht internationale aandacht. Ik verwacht echt dat er ambassades aanwezig zijn tijdens het proces.'

Over haar ouders zei Dinara: 'Ik wil dat ze vrij en veilig zijn en medische behandeling krijgen. Ik wil niet dat ze daar sterven, ik wil dat ze bij mij zijn. Ze zijn de enige familie die ik heb.'

Ze vervolgde: 'Dit is niet hoe mensenrechtenverdedigers moeten worden behandeld. Mensen die anderen helpen en hun leven hebben gewijd aan mensenrechten.'

Azerbeidzjan, een voormalige Sovjetrepubliek ingeklemd tussen Iran en Rusland aan de Kaspische Zee, heeft bijzonder restrictieve wetten voor NGO's, maar de uitgesproken president Ilham Aliyev blijft opscheppen over de dapperheid van het land en het respect voor het maatschappelijk middenveld.

Vorige week ontving Aliyev – die als president werd voorafgegaan door zijn vader – een prijs van de persraad van Azerbeidzjan voor zijn werk aan de ontwikkeling van het land, de media en 'het versterken van patriottistische ideeën in de samenleving'.

Veel van de activisten die momenteel vastzitten, zijn gearresteerd vanwege beschuldigingen in verband met de NGO's die zij leiden of hebben opgericht.

Dinara als kind met Arif. Foto via Dinara Yunus

'We weten allemaal dat dit proces een showproces is. We weten allemaal dat het niet om de rechtsstaat gaat', zegt Kati Piri, politicus van de PvdA en Europees parlementslid (MEP) tegen AORT News.

Piri woonde de hoorzitting van Leyla en Arif bij op 13 juli in wat volgens haar 'de kleinst mogelijke rechtszaal in Bakoe' was. Meer dan de helft van degenen die de rechtszaal probeerden binnen te komen, kon niet passen in , voegde ze eraan toe.

Over het uiterlijk van de Yunus merkte Piri op: 'Het was een schok om ze te zien, want ze zagen er natuurlijk veel slechter uit dan op de foto's van voor hun detentie.'

Verwant: 'Sterven achter de tralies': mensenrechtenactivisten gevangen gezet en gedeporteerd voor de Europese Spelen van Azerbeidzjan

Gedurende de twee en een half uur dat de hoorzitting werd uitgesteld, zei Piri dat het paar dicht bij elkaar zat. 'Het eerste uur waren ze niet eens bezig met de rechtszaak, ze waren natuurlijk met elkaar aan het praten.'

Leyla hield Arifs hand vast met een van de hare, volgens Piri, terwijl de andere bijna constant op zijn achterhoofd lag. 'Leyla Yunus inspecteerde minstens een half uur en veertig minuten wat er was', zei Piri. 'Ze voelde met haar hand hoe groot de tumor is en waar hij aan de achterkant van het hoofd zit.' Volgens Piri hield Leyla toen een bord omhoog tegen de glazen kooi waarin ze moesten zitten, met de tekst 'kanker' in het Russisch.

Daarna begon Leyla de rechtszaal te doorzoeken op bekende gezichten. Piri zei aan het eind dat ze de glazen kooi naderde waarin Leyla zich bevond en haar vertelde dat Piri was gekomen om het Europees Parlement te vertegenwoordigen, en dat ze steun betuigden en haar situatie niet waren vergeten. De Europese lidstaten vertegenwoordigd door ambassades in Bakoe zijn volgens Piri een rotatiesysteem overeengekomen om de aanwezigheid tijdens het proces te garanderen.

Dinara met haar moeder, Leyla. Foto via Dinara Yunus

Leyla's mensenrechtenwerk is eerder erkend door het Europees Parlement. In 2014 was ze finalist voor de Sacharovprijs voor vrijheid van denken .

Terwijl Piri zei dat het begrip dat de detentie van de Yunus politiek gemotiveerd was 'geen controversiële kwestie is onder politieke groeperingen', voegde ze eraan toe dat 'Azerbeidzjan ermee weg kan komen vanwege de zakelijke belangen die erbij betrokken zijn. En dat is op het gebied van energie van Cursus.' Ze wees toen naar BP rol in het land.

Verwant: 'Zelfs God vergat deze plek': welkom in de olievelden van Azerbeidzjan

Toen hij verder werd ondervraagd, zei Piri: 'Laten we eerlijk zijn, het VK - door zo'n grote zakelijke interesse in Azerbeidzjan - zou misschien ook het meest luidruchtige van allemaal kunnen zijn en zou ook moeten zijn ... Het is een Brits bedrijf dat de belangrijkste zakenpartner in Azerbeidzjan, dus ik denk dat het land met de sterkste invloed onder de Europese landen het VK moet zijn.'

De enige hoop, volgens de Europarlementariër, is dat Azerbeidzjan zich realiseert hoeveel schade de opsluiting van mensenrechtenverdedigers aan zijn reputatie aanricht en besluit de arrestanten vrij te laten.

'Zonder al te veel internationale aandacht proberen ze zich te haasten om deze politiek gemotiveerde zaken vast te houden', zei ze. 'Daarom denk ik dat het extra belangrijk is dat we in het Europees Parlement de autoriteiten laten weten dat we aandacht schenken aan al deze gevallen en dat er uiteindelijk repercussies zullen zijn als we zien dat Azerbeidzjan hun beleid niet verandert.'

In april werd een andere mensenrechtenactivist, Rasul Jafarov, veroordeeld tot: zes en een half jaar gevangenisstraf, terwijl mensenrechtenadvocaat Intigam Aliyev ontving zeven en een half jaar. Anderen die nog steeds vastzitten, zijn Hilal Mammadov, Anar Mammadli en journalist Rauf Mirqadirov.

AORT News nam contact op met de regering van Azerbeidzjan voor een verklaring, maar kreeg geen antwoord.

Volg Sally Hayden op Twitter: @sallyhayd